El aumento de los precios de los alimentos: La gente dice que están pagando más en medio del COVID - aquí está el por qué

Casi dos tercios dicen que el precio de los alimentos ha aumentado incluso cuando las economías se enfrentan a presiones deflacionarias.

El ticket de la cesta de la compra semanal de Uppi Shah, de 38 años y madre de dos hijos, ha aumentado en un 30% desde que empezó a comprar exclusivamente por Internet, a causa de la pandemia del coronavirus que se produjo hace meses. Si bien Shah dice que puede ser más fácil pedir alimentos online y recogerlos en la tienda con un contacto mínimo con los empleados, ha descubierto que uno de los artículos que le cuesta más es la verdura. Sin embargo, Shah dice que seguirá pidiendo alimentos por Internet, porque prefiere hacerlo y pagar más que entrar en una tienda durante la pandemia.

Shah es una de las muchas personas en todo el mundo que dicen que están pagando más por la comida desde que comenzó el COVID-19. En una reciente encuesta realizada a casi 18.000 personas en 26 países, casi dos tercios (63%) dijeron que el coste de los alimentos, los comestibles y los suministros para el hogar ha aumentado desde el  COVID-19, el más alto de todas las 11 categorías de coste presentadas. Los mercados emergentes están más de acuerdo con esto, con Argentina y Turquía (86%), Chile, México y Sudáfrica (80%) a la cabeza de la lista.

Cost of food since Covid-19 | Ipsos | Coronavirus pandemix

Los expertos afirman que la combinación del aumento de los costes de producción, procesamiento y distribución de alimentos, el aumento de la automatización y otras medidas como el distanciamiento físico y el uso de equipo de protección y capacitación, junto con la reducción de la capacidad durante el COVID-19, son factores que contribuyen al aumento de los precios de los alimentos.

Sylvain Charlebois, Profesor y Director Principal del Laboratorio de Análisis Agroalimentario de la Universidad de Dalhousie en Nueva Escocia (Canadá), dijo que el aumento de los costes se mantendrá hasta el próximo año. "Para evitar el choque de las etiquetas, la industria aumentará los precios durante un largo período de tiempo, que puede terminar en 2021".

La historia de las dos tasas de inflación

Él añade que la disociación de dos tasas de inflación -la de los alimentos y la de los productos básicos- hará que una tasa de inflación del 4% en los alimentos se sienta más como un aumento del 10-12% para el consumidor medio que compra alimentos. "El telón de fondo macroeconómico de esto son las presiones deflacionistas que están afectando a muchos otros aspectos de nuestra economía, principalmente en Occidente", dijo el profesor Charlebois. "Compensar los efectos de una tasa de inflación de alimentos más alta de lo normal en un ambiente deflacionario será el desafío más significativo para nuestros retailers".

El índice de inflación de alimentos alcanzó el 4,5% en la economía más grande del mundo - los EE.UU. - en los últimos 12 meses hasta junio, según la Oficina de Estadística Laborales Mientras que los precios de los alimentos subieron, la tasa de inflación de EE.UU., excluyendo los componentes volátiles de alimentos y energía, subió sólo 0,2% en junio - es el primer aumento mensual desde febrero. La historia es similar en otras grandes economías. Los precios de los alimentos aumentaron un 11,1% en China en junio con respecto a un año atrás, mientras que los precios de los alimentos no procesados en la zona euro de 19 países aumentaron un 5,6%, según Eurostat. La inflación anual en la zona euro subió sólo un 0,3% en el mismo mes.

Jane Kolodinsky, profesora y presidenta del Departamento de Desarrollo Comunitario y Economía Aplicada de la Universidad de Vermont, dijo que los diferentes sectores han tenido diferentes experiencias, y en algunos casos las cadenas de suministro no han sido capaces de mantener el ritmo del comportamiento de consumo de los consumidores. "Algunos fabricantes pueden haber aprovechado y aumentado los precios de estos bienes. Entre ellos se encuentran los artículos de limpieza", dijo Kolodinsky.

"En algunos casos, en los Estados Unidos, las cadenas de suministro han aumentado la producción y los consumidores están 'acaparando' menos. Pero en otros casos, han experimentado dificultades debido a la escasez de mano de obra, ya que las personas se enferman y no pueden trabajar, incluidas las de las instalaciones de procesamiento donde las personas están en estrecho contacto", según Carolyn Dimitri, Profesora Adjunta de Estudios sobre Nutrición y Alimentación de la Universidad de Nueva York. "Los problemas que cabe esperar son la cosecha de bayas, frutas y verduras; el envasado de frutas, verduras o carnes; las instalaciones de procesamiento que están en estrecho contacto con las personas", dijo la profesora Dimitri, "Los problemas serán más graves en el caso de los productos perecederos que no se pueden almacenar. Creo que esto va a continuar periódicamente, mientras la pandemia esté fuera de control, tanto para los alimentos nacionales como para los importados".

El COVID-19 golpea las cadenas de suministro de alimentos

El índice de la carne de vacuno en los EE.UU. aumentó un 20,4% en los últimos tres meses hasta junio - a medida que las instalaciones de procesamiento cerraron o ralentizaron las operaciones, porque los trabajadores se estaban enfermando de COVID-19.

La mitad de las personas (50%) encuestadas en todo el mundo dijeron que habían tenido que comprar alimentos, bienes y servicios más caros desde que comenzó el brote o pagar por los gastos de entrega debido a los cierres de tiendas y la escasez de suministros. Trey Malone, profesor adjunto del Departamento de Economía Agrícola, Alimentaria y de Recursos de la Universidad Estatal de Michigan, dijo que la capacidad de producción de carne puede haber vuelto a niveles razonables, pero eso no significa que la cadena de suministro se haya recuperado por completo: "La limitada capacidad de producción de las grandes plantas de procesamiento de carne de cerdo y de vacuno sólo puede resolverse con el tiempo, no es por otra razón que la cría de animales lleva algún tiempo", dijo el profesor Malone. En cuanto a la cosecha de frutas y verduras, dijo que "también es fundamental vigilar el número de casos en estados con cultivos especiales críticos como Michigan, California y Washington. Si esas cifras [los casos de COVID-19] aumentan demasiado, también podríamos ver algunas limitaciones en el acceso a las frutas y verduras frescas", dijo el profesor Malone.

El mayor competidor de la industria es tu cocina

Otro factor importante que explica por qué la gente dice que el coste de los alimentos y los comestibles ha aumentado es porque están cocinando y comiendo más en casa debido a los cierres y restricciones de COVID-19. El índice de alimentos en casa en los EE.UU. aumentó 5,6% en el último año hasta junio ̶ es el mayor aumento en nueve años y medio. El profesor Charlebois dijo que el confinamiento ha creado un nuevo punto de referencia para el gasto en alimentos para la mayoría de los hogares, haciendo de nuestras cocinas el competidor más feroz de la industria de servicios de alimentos. "La mayoría de nosotros hemos estado cocinando en casa durante meses, lo que hace imposible gastar menos. Pero la industria alimentaria se ha contraído, y las ventas totales han disminuido significativamente, porque no estamos gastando tanto en comer en casa como en los restaurantes", dijo Charlebois. "Con la subida de los precios de los alimentos, agravada por una base de demanda más débil, Charlebois espera que haya más gente que cocine en casa, al menos por un tiempo, especialmente si continúan las presiones deflacionistas.

Malone añade que los consumidores ya estaban explorando las opciones de entrega antes de la pandemia y cree que será "difícil volver a meter a ese genio en la botella". Pero también añade que con la mayor parte del mundo ahora en una recesión - el cambio de la comida de restaurante a la comida de la tienda es uno de los cambios que definen la forma en que los consumidores comen durante una recesión económica. El Prof. Kolodinsky estuvo de acuerdo en que los hogares están enfrentando despidos y desempleo y que la preparación de alimentos en casa es menos costosa. "Parece que la tendencia se inclina hacia la gente que sigue comiendo en casa, con la comida fuera de casa como un lujo", dijo.

Mientras tanto, Shah cree que la pandemia le ha dado a su familia la oportunidad de cambiar su forma de comer, en lugar de caer en una "pendiente muy resbaladiza" de salir a comer y comprar comida para llevar más a menudo.